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诺贝尔奖属于抗击寄生虫和疟疾的无名英雄

2019-03-12 01:27:41 | 来源: 金融

今年的诺贝尔医学奖被颁给了三位研究寄生虫的科学家。尽管他们的专业看上去并非光彩夺目,但他们是改善了全球上百万人生活的无名英雄。

爱尔兰的威廉·C·坎贝尔(William C Campbell),日本的大村智(Satoshi omura)和中国的屠呦呦共同分享这一奖项。坎贝尔和大村智研究出了一种能杀死常见线虫的药物。这些线虫寄生在人体和动物肠道内,能携带可能致命的疾病。屠呦呦发现了一种能杀死疟疾寄生虫的药物。这一发现可以帮助全球人民一起抗击疟疾。

寄生虫是生活在其它生物体内(或体外)的生命体。人类体内寄生着大约400种不同的寄生生物,包括蠕虫、原虫和节肢动物。这些寄生生物大部分都无害,例如头虱或者蛲虫;但有些却会导致疾病,更有甚者会直接导致死亡,例如携带疟疾的病原虫。

大村智。图片来源:Issei Kato/Reuters

线虫杀手

线虫(Roundworms)种类繁多,它们寄生在人体和动物消化系统内,吃我们进食的食物,有时会让我们生病。它们对青少年的危害尤其严重。因为青少年需要食物的营养来长出健康的身体,而不是拿这些食物去喂消化道里的虫子。其它一些线虫会导致盘尾丝虫病(onchocerciasis,也被称为河盲病)和淋巴丝虫病(lymphatic filiariasis)。淋巴丝虫病会导致腿和脚或阴囊的严重水肿,也被称为象皮病(elephantiasis)。

坎贝尔和大村发现了阿维菌素(avermectin)。后来,从阿维菌素改造出了伊维菌素(ivermectin)。今天,这一便宜又有效的药物被用来治疗上百万受到这种疾病威胁的人。此药能让蠕虫的神经系统瘫痪并终杀死虫子。但它不会伤害哺乳动物的神经细胞,而且不会通过血液进入大脑。因此,它很适合用于治疗人类疾病。

伊维菌素也是全球广泛运用的牲畜驱虫药物。当草被感染动物的粪便污染后,牛、羊、马等食草动物会从这些污染的草上沾染到虫子的卵或是幼虫,从而也被感染。

屠呦呦;图片来源:China Stringer Network/Reuters

应对疟疾

在本世纪和上世纪之交,每年大约上百万人死于疟疾,其中多数是五岁以下的儿童。近,“减少疟疾运动”已经取得了减少60%的死亡率的成果。但是,在世界上贫穷的国家,疟疾依然是一个严重的健康问题。世界上大约一半的人口(约32亿人)都受到了疟疾的威胁,每年有大约2亿人感染此病。

疟原虫比线虫小得多。

诺贝尔奖属于抗击寄生虫和疟疾的无名英雄

这种微生物寄生在血红细胞里。它们让血红细胞破裂并释放出更多的病原虫来感染更多的细胞,并以此增殖。这导致了疟疾的典型症状:发烧和发冷;并可能终导致死亡。

屠呦呦从黄花蒿(Artemisia annua)或称为臭蒿(sweet wormwood)的植物里提取出了治疗疟疾的药物青蒿素(artemisini)(译注:青蒿的拉丁学名为Artemisia apiacea,与黄花蒿同为蒿属,不同种。虽然提炼出的物质称为青蒿素,但其实不是从青蒿里提炼的。)在古代中医里,黄花蒿被当做草药用来治疗发烧。青蒿素能杀死血红细胞里的疟原虫,尽管其原理我们还不得而知。现在,使用青蒿素和其它药物的“青蒿素联合疗法”已经广泛应用于治疗疟疾。一些研究显示,使用这一疗法能比其它治疗方式(例如奎宁)降低35%的死亡率。

青蒿素的使用受限于其取材的植物的供应量。近,Sanofi医药公司开发了一种使用基因改造的酵母菌来合成青蒿素的方法。这为增加青蒿素这一非常重要的药物的供应和降低其成本带来了希望。

作者:Wendy Gibson是布里斯托大学原生动物学教授。

(翻译:傅斓;审校:朱佳莲)

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